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Entre las numerosas familias de plantas con flores, las de las rosáceas y las leguminosas tienen la particularidad de proporcionar muchos frutos o legumbres que constituyen elementos esenciales de nuestra alimentación. Los botánicos dan una definición especial a aquello que generalmente llamamos "fruta" o "legumbre". Denominan fruta al órgano producido por una flor y que contiene las semillas de la planta.

Por lo tanto, desde el punto de vista de los botánicos, tanto las peras, como los tomates, los pimientos morrones y las berenjenas son frutas. Lo que los botánicos llaman legumbre es, en realidad, una fruta especial: la de las leguminosas, conocida también como vaina.

La mayoría de las frutas que consumimos habitualmente (manzana, pera, fresa) son de la familia de las rosáceas, grupo al cual la rosa ha dado el nombre. Las legumbres más comunes (frijoles, arvejas, lentejas), pertenecen a la familia de las leguminosas. Las rosáceas y las leguminosas incluyen, además, plantas que, en general, no son comestibles, como el rosal.

En cambio, es posible encontrar también frutas y legumbres cercanas a las rosáceas y a las leguminosas en otros grupos de plantas con flores. Los tomates y las papas forman parte de la familia de las solanáceas; los calabacines y los zapallos pertenecen a la familia de las cucurbitáceas; los cítricos o agrios, a la familia de las rutáceas.

La familia de las fresas, manzanas, cerezas y ciruelas

La familia de las rosáceas comprende plantas de tamaños y aspectos muy diversos. Pueden ser pastos (como la fresa, por ejemplo), arbustos (frambuesa, zarza) o árboles (manzano, cerezo). Las flores tienen siempre cinco sépalos y cinco pétale numerosos estambres y un pistilo. En cambio, las semillas que se encuentran dentro de los frutos tienen distintos tamaños y formas, según las especies.

Los árboles del grupo de los ciruelos (guinde cerezo) producen frutos con grandes semilla; como el hueso de las cerezas, las ciruelas maribel, las ciruelas claudia u otras ciruelas (frutos del ciruelo). Las rosáceas del grupo del manzano y del peral dan frutos con semillas más pequeñas: las pepitas.
Las plantas espinosas del grupo de las zarzas poseen semillas aún más pequeñas, donde cada una está encerrada en un pequeño fruto. Estos pequeños frutos se encuentran agrupados en un solo elemento, como la frambuesa del frambueso y la mora de la zarza.
  • El grupo de las fresas incluye una planta cultivada, la fresa (o frutilla), y plantas como la reina de los prados o la espírea. La fresa posee minúsculas semillas: son los pequeños granos que cubren su superficie.
  • El grupo de los rosales (rosales y escaramujos) comprende plantas que producen frutos en forma de copa, pero este fruto no es comestible.

La familia de las arvejas, los frijoles, tejas y las acacias

  • Las leguminosas forman uno de los grupos más importantes de plantas con flores. Entre ellas se encuentran más de 20.000 especies. Se caracterizan por un fruto en forma de vaina alargada y aplanada que contiene una hilera de semillas. Algunas de estas vainas son comestibles, otras no.
  • Se distinguen tres familias de leguminosas: las papilionáceas, las mimosáceas y las cesalpineáceas. Las papilionáceas deben su nombre a sus flores, cuya corola se parece a una mariposa. Esta familia incluye, entre otras la arveja, el frijol, la lenteja, la soya y el cacahuate (que produce el maní). La alfalfa y el trébol, de la misma familia, se cultivan para alimentar el ganado.
  • Las mimosáceas (acacias) se caracterizan por pequeñas flores agrupadas en pompones o borlas, también producen vainas, pero no se utilizan como alimento.
  • Las acacias, muy comunes en África, al igual que la mimosa que suelen vender los floristas (que en realidad es una acacia cultivada, originaria de Australia) pertenecen a esta familia.
  • Por último, las cesalpineáceas poseen grandes y coloridas flores que también engendran vainas, pero no son comestibles. Es el caso del árbol de Judea, cuyas flores rosadas aparecen a comienzos de primavera y dornan muchos parques.

El calabacín

El calabacín (Cucúrbita pepo), de forma alargada, produce frutos del mismo nombre. Es una planta característica de la familia de las cucurbitáceas. Este grupo comprende plantas con tallos rastreros y frutos de gran tamaño, como la sandía, el melón o el zapallo.

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