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En los lugares cálidos y secos, el suelo es duro y el sol abrasador, sin embargo muchas plantas viven allí, son las que se han adaptado a los problemas que trae la vida en un lugar desértico.
En las regiones más secas del planeta la lluvia suele caer en forma torrencial, así que las plantas han aprendido el modo de recoger la mayor cantidad de agua posible durante los chaparrones y lo hacen a través de sus largas raíces que se extienden casi a flor de tierra, tal es el caso del cactus, planta xerófila, nombre que significa "amigas de la sequedad".

En este tipo de plantas, los estomas son poco numerosos con lo cual se reduce la posibilidad de escape del agua por transpiración. Los estomas son pequeños poros que están ubicados a lo largo del tallo, muchos cactus sólo los abren de noche cuando el aire es fresco y se evapora poca agua.
Pertenecen a la familia de las cactáceas, constituidas por plantas perennes que presentan diferentes formas y tamaños. Las cactáceas están conformadas por

18.000 especies y son originarias de las regiones áridas o semi-áridas del continente americano. Es posible encontrarlas desde Estados Unidos y México hasta Argentina y Chile.
Algunos cactus logran grandes alturas, entre 10 a 20 metros según las especies y el tronco hasta 2 metros de diámetro; otras, en cambio no sobrepasan algunos centímetros, éstas son las especies enanas. También es posible ver cactus con ramificaciones y con profundos surcos que aparecen en sus tallos.

Los distintos órganos de los cactus se han adaptado para cumplir una misión fundamental, preservar la vida mediante dos mecanismos:
  • Evitar la pérdida de agua en épocas de sequías.
  • Acumular agua cuando llueve.
Es sabido que las plantas verdes elaboran sus propios alimentos con la ayuda de la clorofila y en presencia de la luz solar (fotosíntesis). ¿Y cómo hacen los cactus si no tienen hojas? Pues los tallos las reemplazan y en ellos se cumple esta vital función.
Muchos animales podrían comerse las plantas del desierto para obtener el agua que almacenan, pero algunas han solucionado este problema, se han recubierto de cientos de espinas afiladas que los mantienen alejados. Éstas se encuentran distribuidas en el tronco según las especies, ya sea en forma de hilera o formando grupos.

En todos los casos recordemos que las mismas cumplen una función muy importante: proteger a la planta del frío y del calor. ¿Cómo la protegen de los rayos del sol? Una planta de cactus tiene cientos de pequeñas sombras sobre sí misma: la que hacen sus espinas.
  • Los tallos son generalmente gruesos,
  • carnosos,
  • blandos,
  • de color verde y
  • presentan formas muy variadas; globulosas como el equinocacto, parecido a un erizo de mar; aplanada, como las tunas; cilíndricas o prismáticas, como el cardón de Argentina, los cirios de Chile, y los órganos de México.
Las flores son grandes y de variados colores:
  • blanco,
  • rosado,
  • amarillo,
  • rojo;    
  • abundan en el continente americano y se encuentran en casi todas las regiones cálidas y áridas, especialmente arenosas, a tal punto que constituyen el carácter distintivo de la vegetación de esos lugares.
Entre las especies más conocidas están las tunas, llamadas nopales o chumberas, cuyo fruto es la tuna o higo chumbo, sabroso y comestible, que actualmente se cultiva en Argentina, con criterio comercial, para exportar a Europa donde es muy apreciada como fruto exótico tropical.
Una variedad de cactus solía cultivarse especialmente porque contenía como parásito a un insecto, la cochinilla, cuyo cuerpo pulverizado da una sustancia colorante, el carmín, que hoy ha sido sustituido por productos industriales.
Hoy, las especies de tamaño pequeño son muy apreciadas como plantas de adornos de interiores; en Europa, en zonas frías, se las cultiva en invernaderos.

Entre la gran variedad de especies, hay algunas que contienen sustancias tóxicas, como la "masca-klina (denominada "peyotl" por los indios) es una poderosa droga que se extrae de un cactus mexicano.
El agua que almacena en sus tallos puede salvar la vida de los viajeros que atraviesan los desiertos porque calma la sed. Son el único adorno en las inmensas extensiones desérticas.

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